Tazza
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Eswar Prasad

Durante muchos años, después de recuperar el control de de Gran Bretaña en 1997, respetó las instituciones del territorio. Ese ya no es el caso, como ha hecho evidente la mano dura de Beijing durante las recientes protestas en la ciudad.

Entonces, ¿qué cambió? En 1997, China necesitaba a Hong Kong. A China aún no se le había permitido unirse a la Organización Mundial de Comercio, por lo que los exportadores chinos tenían acceso limitado al mercado global. Hong Kong fue la solución: sirvió como un canal para el comercio. Las mercancías de China podían ingresar a los puertos del territorio y luego enviarse como exportaciones de Hong Kong al resto del mundo, evitando así las restricciones comerciales impuestas por los miembros a las naciones fuera de la organización.

Cuando China se convirtió en parte de la organización comercial en 2001, el comercio a través de Hong Kong perdió su importancia. Según algunas estimaciones, casi la mitad del comercio de China se realizó a través de Hong Kong en 1997. Hoy esa cifra es inferior al 12%.

En términos de tamaño total y riqueza, Hong Kong también se ha reducido en relación con China, que ha experimentado más de tres décadas de asombrosamente alto. En 1997, la economía de Hong Kong era una quinta parte del tamaño de la China y su ingreso per cápita era 35 veces mayor. Para el 2018, la economía de Hong Kong fue apenas un treintavo del tamaño de la China. Hong Kong aún es más rico, pero la brecha se está reduciendo, con un ingreso per cápita cinco veces superior al de China.

En el período inmediatamente posterior a 1997, China quiso fortalecer la reputación de Hong Kong como una economía abierta y orientada al mercado gobernada por el Estado de derecho. Esta fue una gran parte de su atractivo como un importante centro financiero internacional, un estado que benefició a la economía continental.

Hong Kong también se usó como un campo de pruebas, donde la moneda de China, el yuan, podría encontrar sus pies como moneda internacional. Hong Kong tenía la confianza de los inversores internacionales, y el yuan se podía comerciar más libremente que en China, donde los controles de capital restringían el movimiento de capital financiero a través de las fronteras de China. La dependencia de China de Hong Kong es cosa del pasado. El tamaño de los mercados financieros de China ahora empequeñece al de Hong Kong. Los cuatro bancos más grandes de China se han convertido en los cuatro más grandes del mundo en términos de sus activos. En 1997, los mercados bursátiles de China eran apenas la mitad del tamaño de los mercados bursátiles de Hong Kong. Hoy en día, la capitalización de los mercados bursátiles de China se sitúa en casi 8 billones de dólares, entre los mercados bursátiles más grandes del mundo, y casi el doble que el de Hong Kong.

No es que los mercados de Hong Kong se hayan reducido. Más bien, es simplemente que los mercados financieros de China, al igual que su economía, se han expandido rápidamente.

China ahora tiene la influencia suficiente para que los inversores de todo el mundo estén dispuestos a pasar por alto las deficiencias en su gobierno corporativo y público. El yuan está en camino a convertirse en una importante moneda internacional, con Hong Kong como uno de los muchos centros financieros en los que se autoriza el comercio de la moneda. Y China tiene la ambición de promocionar a Shanghái como un centro financiero internacional, lo que convierte a Hong Kong en un rival.

En resumen, China ya no necesita a Hong Kong como alguna vez lo hizo.

A raíz de la crisis financiera mundial y con la agitación política que enfrentan Estados Unidos y otras democracias importantes, China ha llegado a imaginar un propósito completamente diferente para Hong Kong. Es para mostrar que la visión de gobierno del Partido Comunista, con algunas libertades económicas pero con restricciones a la libertad política y social, podría ser preferible al caos de las democracias occidentales liberales. Beijing también quiere usar Hong Kong para mostrar la eficacia de la versión de China del imperio de la ley, en el que el sistema legal sirve a la economía mediante la aplicación de los derechos de propiedad y contractuales, pero en última instancia está al servicio del Partido Comunista.

Los problemas en Hong Kong van directamente en contra de la narrativa de Beijing de que sus ciudadanos están más que dispuestos a renunciar a la libertad personal y política, siempre y cuando el gobierno genere un crecimiento económico estable y mantenga la ley y el orden. Y las acciones de Beijing allí, incluyendo un polémico proyecto de ley de extradición, podrían eventualmente socavar la confianza de los inversionistas internacionales en el sistema legal de Hong Kong. Pero las consecuencias económicas para Beijing son modestas, especialmente en relación con los beneficios de hacer un punto político claro.

China puede aflojar brevemente su estrangulamiento en Hong Kong. Pero no hay que confundir los planes de Beijing para Hong Kong, que no incluyen preservar lo que su gente y los inversionistas internacionales antes valoraban: el valor otorgado a la libre empresa junto con la democracia, la libertad de expresión y el Estado de derecho. Los manifestantes tienen razón al temer lo que viene.

–Glosado y editado–
© The New York Times