Familiares de personas que murieron por COVID-19 se reúnen junto a una fosa común clandestina en las afueras de Iquitos, el sábado 20 de marzo del 2021. Las autoridades locales aprobaron entierros masivos de víctimas de la pandemia, pero nunca se lo dijeron a las familias que creían que sus seres queridos estaban enterrados en el cementerio local cercanos y solo meses después descubrieron la verdad. (Foto: AP / Rodrigo Abd)
Familiares de personas que murieron por COVID-19 se reúnen junto a una fosa común clandestina en las afueras de Iquitos, el sábado 20 de marzo del 2021. Las autoridades locales aprobaron entierros masivos de víctimas de la pandemia, pero nunca se lo dijeron a las familias que creían que sus seres queridos estaban enterrados en el cementerio local cercanos y solo meses después descubrieron la verdad. (Foto: AP / Rodrigo Abd)
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Cuando Adriana Wong ingresó a un campo de tierra roja y árboles cortados con docenas de cruces plantadas en la Amazonía de Perú, estaba confundida. No tenía la seguridad sobre la ubicación de la tumba de su padre.

¿Estás segura de que mi papá está ahí?”, preguntó la niña de nueve años a su madre.

Glendy Hernández aún no tiene una respuesta.

Hace casi un año, su esposo Herman Wong y centenares de fallecidos por fueron enterrados en secreto en un descampado de , capital de la región , en el corazón de la Amazonía. Las autoridades aprobaron las inhumaciones, pero nunca avisaron a los familiares, quienes creían que los muertos estaban en un cementerio local.

Meses después descubrieron la verdad.

Una carta escrita por Adriana Wong, de 9 años, a su difunto padre Herman Wong, víctima de COVID-19, se encuentra junto a una foto que muestra a Adriana cuando tenía 5 años con su padre, en Iquitos, Perú, el domingo 21 de marzo de 2021. La carta dice: "Extraño mucho todo lo que hacíamos, las tareas virtuales, lo que me enseñabas todos los días, papito, mi corazón está triste porque no te veo a mi lado, nunca te voy a olvidar, vivirás en la familia por siempre, tus hermanos te extrañan mucho papito". (Foto AP/Rodrigo Abd)
Una carta escrita por Adriana Wong, de 9 años, a su difunto padre Herman Wong, víctima de COVID-19, se encuentra junto a una foto que muestra a Adriana cuando tenía 5 años con su padre, en Iquitos, Perú, el domingo 21 de marzo de 2021. La carta dice: "Extraño mucho todo lo que hacíamos, las tareas virtuales, lo que me enseñabas todos los días, papito, mi corazón está triste porque no te veo a mi lado, nunca te voy a olvidar, vivirás en la familia por siempre, tus hermanos te extrañan mucho papito". (Foto AP/Rodrigo Abd)

Es el primer caso conocido en Latinoamérica donde las autoridades ocultan el destino de decenas de víctimas del virus y nadie ha explicado por qué se realizaron de forma clandestina. El gobierno regional no respondió a las solicitudes de comentarios de The Associated Press.

Las familias dijeron a la AP que al menos 403 fueron enterrados en aquel lugar.

Loreto fue una de las regiones más azotadas por el COVID-19 en 2020. Al momento han muerto más de 52.000 en Perú, de ellos 3.200 en Iquitos, que cuenta con 550.000 habitantes.

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La brutalidad de la peste en esta ciudad remota se concentró en los pasillos abarrotados de sus dos únicos hospitales donde los pacientes morían sin recibir ayuda porque los escasos médicos y enfermeras no tenían medicinas, ni oxígeno, ni capacidad disponible para ayudar a los enfermos.

Adriana odia la lluvia porque le recuerda la madrugada del 30 de abril cuando vio por última vez a su padre. Tras innumerables llamadas de auxilio sin respuesta, Glendy llevó al técnico de máquinas fotográficas al hospital donde murió en sus brazos a las 11 de la mañana. Se desmayó, pero cuando se despertó un médico le dijo que fuera al día siguiente para llevarse el cuerpo de su esposo.

Adriana Wong, de 9 años de edad, mira por entre las cortinas en su casa donde vivía con su padre Herman Wong, quien murió por complicaciones debido al COVID-19, en las afueras de Iquitos, Perú, el domingo 21 de marzo del 2021. Herman Wong, un reparador de cámaras, murió en los brazos de su esposa en abril de 2020 mientras esperaba ser recibido en el hospital que estaba lleno de enfermos y sin camas. (Foto AP/Rodrigo Abd)
Adriana Wong, de 9 años de edad, mira por entre las cortinas en su casa donde vivía con su padre Herman Wong, quien murió por complicaciones debido al COVID-19, en las afueras de Iquitos, Perú, el domingo 21 de marzo del 2021. Herman Wong, un reparador de cámaras, murió en los brazos de su esposa en abril de 2020 mientras esperaba ser recibido en el hospital que estaba lleno de enfermos y sin camas. (Foto AP/Rodrigo Abd)

Esperó por horas en vano con un ataúd hasta que un trabajador sanitario le dijo que Herman Wong ya había sido enterrado en el cementerio San Juan, ubicado a 18 kilómetros, inaccesible en esa época porque Perú estaba bajo un encierro de 106 días para evitar la expansión del virus.

Cientos de deudos escucharon lo mismo: que sus muertos estaban en el cementerio de San Juan, fundado en 2017 y que cuenta con capilla, estacionamiento, muros y vigilancia.

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En marzo, el gobierno nacional ordenó cremar a todos los fallecidos por el virus, en una de las más estrictas normas de su tipo en Latinoamérica. Pero ante el colapso de varios hornos crematorios, la norma se modificó en abril permitiendo los entierros y que al menos cinco familiares pudieran asistir.

Pero el 1 de junio la portada del diario La Región removió Iquitos: “Muertos sin nombre y sin tumba propia”, se leía en el titular. La historia citaba a un anónimo residente que dijo que al menos 330 cadáveres de fallecidos por COVID-19 habían sido enterrados presuntamente en una fosa común cerca del cementerio de San Juan.

Marjorie Mayta, derecha, llora mientras habla de su difunto hermano José Mayta, quien falleció por complicaciones a causa del COVID-19, en su casa en las afueras de Iquitos, Perú, el sábado 20 de marzo de 2021. Hace casi un año, José Mayta y decenas de otras víctimas fueron enterradas clandestinamente en un campo del tamaño de más de cuatro campos de fútbol. Las autoridades locales aprobaron los entierros pero nunca se lo dijeron a las familias, quienes creían que sus seres queridos fueron enterrados en el cementerio local de San Juan. (Foto AP/ Rodrigo Abd)
Marjorie Mayta, derecha, llora mientras habla de su difunto hermano José Mayta, quien falleció por complicaciones a causa del COVID-19, en su casa en las afueras de Iquitos, Perú, el sábado 20 de marzo de 2021. Hace casi un año, José Mayta y decenas de otras víctimas fueron enterradas clandestinamente en un campo del tamaño de más de cuatro campos de fútbol. Las autoridades locales aprobaron los entierros pero nunca se lo dijeron a las familias, quienes creían que sus seres queridos fueron enterrados en el cementerio local de San Juan. (Foto AP/ Rodrigo Abd)

Un día después de la publicación, medio millar de familiares, entre ellas Hernández, llegaron hasta el descampado donde supuestamente estaban enterrados sus esposos, esposas, hermanos, hermanas e hijos. El lugar estaba encharcado por la lluvia, pese a eso protestaron por los cadáveres.

Nos dimos cuenta de que nos habían mentido”, dijo Glendy, la mamá de Adriana.

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Les da vergüenza que se conozca el desastre, el desorden, la falta de humanidad con que han enterrado a nuestros seres queridos”, dijo Patricia Cárdenas, cuyo abuelo Antenor Mozombite, de 80 años, también fue enterrado sin permiso de su familia.

El gobierno sigue en silencio, pero los deudos continúan acudiendo al descampado.

Hugo Torres ahora es un guardián del lugar. Relató a la AP que ayudó a descargar los cuerpos de un camión de la Marina de Guerra y a colocarlos en los huecos excavados sobre la tierra rojiza.

Una hamaca se extiende a lo largo de una sala frente a una pancarta colgante en la pared en honor a la víctima del COVID-19, José Mayta, en su casa en Iquitos, Perú, el jueves 18 de marzo de 2021. Hace casi un año, Mayta y decenas de otras víctimas fueron enterradas de forma clandestina en un campo alejado en Iquitos, una ciudad del estado de Loreto en el corazón de la Amazonía peruana. (Foto: AP/Rodrigo Abd)
Una hamaca se extiende a lo largo de una sala frente a una pancarta colgante en la pared en honor a la víctima del COVID-19, José Mayta, en su casa en Iquitos, Perú, el jueves 18 de marzo de 2021. Hace casi un año, Mayta y decenas de otras víctimas fueron enterradas de forma clandestina en un campo alejado en Iquitos, una ciudad del estado de Loreto en el corazón de la Amazonía peruana. (Foto: AP/Rodrigo Abd)

Enterrábamos a 30, 40, un día a 50, los muertos estaban en bolsas negras, entre cuatro agarrábamos de cada punta, si pesaba más lo cargábamos entre seis”, aseguró el hombre de 42 años.

Relató que al inicio se excavaban tumbas donde depositaban a tres personas. Luego, cuando comenzaron a aumentar los muertos, un tractor realizó excavaciones en forma de rectángulos de más de 15 metros de largo por tres metros de ancho y dentro colocaban los cadáveres en dos filas.

La AP habló con otras tres personas que confirmaron el relato de Torres, incluida una que participó en la operación con él. Todos prefirieron no ser citados.

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Diez días después de conocida la historia, el gobernador de Loreto, Elisbán Ochoa, firmó un documento comprometiéndose a exhumar los cuerpos. Nueve meses después, no ha ocurrido nada.

Ochoa dijo a una comisión en el Parlamento que no se trataba de una fosa común, sino de un nuevo “cementerio COVID” construido en cuatro días porque “de la noche a la mañana el crecimiento de los fallecidos fue violento”. Aseguró que había una lista de los lugares donde se había colocado cada cuerpo, y que las autoridades tenían la intención de dar la información a las familias.

Milagros de Jesús Portocarrero sostiene el retrato de su madre Angélica de Jesús mientras regresa a su casa en un autobús, después de una visita al cementerio de su madre en un campo cerca del cementerio de San Juan, en las afueras de Iquitos, Perú, el sábado 20 de marzo de 2021. Hace casi un año, Angélica de Jesús y decenas de otras víctimas fueron enterradas clandestinamente en un campo aprobado por las autoridades locales, pero nunca se lo dijeron a las familias, quienes creían que sus seres queridos fueron enterrados en el cercano cementerio de San Juan. (Foto: AP/Rodrigo Abd)
Milagros de Jesús Portocarrero sostiene el retrato de su madre Angélica de Jesús mientras regresa a su casa en un autobús, después de una visita al cementerio de su madre en un campo cerca del cementerio de San Juan, en las afueras de Iquitos, Perú, el sábado 20 de marzo de 2021. Hace casi un año, Angélica de Jesús y decenas de otras víctimas fueron enterradas clandestinamente en un campo aprobado por las autoridades locales, pero nunca se lo dijeron a las familias, quienes creían que sus seres queridos fueron enterrados en el cercano cementerio de San Juan. (Foto: AP/Rodrigo Abd)

Pero Ochoa no explicó por qué se había enterrado de forma clandestina, mintiendo a los deudos y rompiendo la ley. La AP dejó mensajes en su oficina, pero no obtuvo respuestas.

El lugar de entierro es más grande que cuatro campos de fútbol y cuando se descubrió por primera vez, el terreno había sido aplanado, sin dejar señales de que hubiera cuerpos debajo.

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Durante semanas, los deudos acudieron a colocar cruces donde creían que estaban enterrados sus seres queridos, pero varios están confundidos sobre el lugar preciso donde se encuentran.

Joaquín García, un contador de 32 años, dice que primero le aseguraron que estaba en un lugar marcado como D24, pero días después le dijeron que la ubicación correcta era D22.

O sea, ¿los muertos han caminado?”, preguntó.

Una imagen del Sagrado Corazón de Jesucristo decora la parte trasera de un autobús público en Iquitos, Perú, la madrugada del sábado 20 de marzo de 2021. Hace casi un año, decenas de víctimas fueron enterradas clandestinamente en Iquitos, una ciudad del estado de Loreto en el corazón de la Amazonía peruana. Las autoridades locales aprobaron los entierros, pero nunca se lo dijeron a las familias, que creían que sus seres queridos estaban en un cementerio local, y solo un par de meses después descubrieron la verdad. (Foto: AP/Rodrigo Abd)
Una imagen del Sagrado Corazón de Jesucristo decora la parte trasera de un autobús público en Iquitos, Perú, la madrugada del sábado 20 de marzo de 2021. Hace casi un año, decenas de víctimas fueron enterradas clandestinamente en Iquitos, una ciudad del estado de Loreto en el corazón de la Amazonía peruana. Las autoridades locales aprobaron los entierros, pero nunca se lo dijeron a las familias, que creían que sus seres queridos estaban en un cementerio local, y solo un par de meses después descubrieron la verdad. (Foto: AP/Rodrigo Abd)

A Robert Lecca, administrador de 23 años, le comentaron que su progenitor estaba en la fila D34, pero luego descubrió en un mapa elaborado por las autoridades que estaba en la fila D38.

Las familias demandaron al gobierno local para obligarles a recuperar los restos, pero un juez falló a favor de las autoridades, diciendo que la ley establece la exhumación un año y un día después del entierro. Las familias han apelado la sentencia porque la norma fue modificada en 2018 y sí es posible la exhumación, según el abogado de los deudos Pedro Casuso.

En medio de la disputa legal, algunas familias van todos los sábados a visitar a sus muertos. Maritza Monzón y su esposo son dos abuelos que llegan junto a sus dos nietos Eymi, de 16, y Tiago, de ocho, que se quedaron sin padre ni madre.

A mis nietos Dios les ha quitado su padre y su madre, a mí me ha quitado mi hijo”, dijo la mujer de 68 años.

Familiares llevan el ataúd que contiene los restos de Daniel Sevillano, quien murió a causa del COVID-19, a un lugar de entierro en Iquitos, Perú, el martes 23 de marzo de 2021. (Foto: AP/ Rodrigo Abd)
Familiares llevan el ataúd que contiene los restos de Daniel Sevillano, quien murió a causa del COVID-19, a un lugar de entierro en Iquitos, Perú, el martes 23 de marzo de 2021. (Foto: AP/ Rodrigo Abd)

Una mañana reciente la AP acompañó a varios familiares que visitaban la zona de entierro. La vegetación cumple la función de muro en los contornos y los deudos han adornado algunas tumbas con cruces, fotografías y paraguas para que “las almas no sean mojadas por la lluvia”.

En ese grupo de familiares estaba Adriana Wong que tenía en una mochila rosada casi una decena de cartas que escribió a su padre desde aquella madrugada de 2020 en que lo vio partir al hospital bajo una lluvia implacable que había caído sobre Iquitos desde un día antes.

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Extraño mucho las tareas virtuales, todo lo que me enseñabas”, leyó con su voz bajita las hojas de su cuaderno cuadriculado que adornó con corazones rojos y dorados. “¿Dónde te quedaste? Quiero verte y darte un abrazo enorme”.

Michael Urquilla lleva chatarra para reciclar a un carguero, en el puerto de Masusa en Iquitos, Perú, el viernes 19 de marzo de 2021. Hace casi un año que decenas de personas que murieron de COVID-19 fueron enterradas en secreto en un campo en Iquitos, una ciudad en el estado de Loreto en el corazón de la Amazonía peruana. Nadie puede explicar por qué se llevaron a cabo los entierros clandestinos. (Foto: AP/Rodrigo Abd)
Michael Urquilla lleva chatarra para reciclar a un carguero, en el puerto de Masusa en Iquitos, Perú, el viernes 19 de marzo de 2021. Hace casi un año que decenas de personas que murieron de COVID-19 fueron enterradas en secreto en un campo en Iquitos, una ciudad en el estado de Loreto en el corazón de la Amazonía peruana. Nadie puede explicar por qué se llevaron a cabo los entierros clandestinos. (Foto: AP/Rodrigo Abd)

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