Dinosaurios luchaban por sobrevivir mucho antes de la caída del meteorito
Dinosaurios luchaban por sobrevivir mucho antes de la caída del meteorito
Redacción EC

Diez millones de años antes del conocido impacto del asteroide que marcó el final de la Era Mesozoica, los ya estaban en declive, víctimas del enfriamiento del clima del planeta.

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Desde el hallazgo del gigantesco cráter del impacto en México en 1980, hay consenso en la comunidad científica sobre la responsabilidad del objeto extraterrestre en su desaparición.

La colisión provocó un onda de choque tal que la Tierra quedó envuelta en una nube de polvo y gas, transformando el clima y suprimiendo definitivamente a tres cuartas partes de las especies, entre ellas los dinosaurios no aviares.

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Pero los paleontólogos debaten si esta extinción llegó brutalmente o si el meteorito supuso el golpe de gracia a un grupo ya en declive.

“Es un debate feroz”, explica a la AFP el biólogo Fabien Condamine, autor del estudio publicado en Nature Communications.

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Los datos no son suficientemente sólidos como para validar una hipótesis u otra: “El registro fósil (los huesos de los dinosaurios) está incompleto, en mal estado de conservación, algunas zonas geográficas como los trópicos están mal representadas, unos periodos de tiempo están mejor registrados que otros...”, explica el investigador del Centro Nacional de Investigación Científica (CNRS) en el Instituto de Ciencias de la Evolución de Montpellier, en el sur de Francia.

Los dinosaurios dominaban la Tierra hasta que desaparecieron hace más de 60 millones de años. ¿Quién nos reemplazará a nosotros? (Ilustración: iStock)
Los dinosaurios dominaban la Tierra hasta que desaparecieron hace más de 60 millones de años. ¿Quién nos reemplazará a nosotros? (Ilustración: iStock)

Tendencias evolutivas

Condamine y su equipo estudiaron las tendencias evolutivas durante el Cretácico de seis grandes familias de dinosaurios, entre ellas las de los tiranosaurios, los triceratops y los hadrosaurios.

Utilizando un novedoso método de modelización estadística que limitaba el sesgo asociado a las lagunas en el registro fósil, demostraron que, en el caso de los dinosaurios de hace 76 millones de años, las extinciones superaron a las especificidades.

El impacto de un asteroide de 12 km de ancho hace 66 millones de años fue, por tanto, el golpe de gracia para un grupo de animales que ya tenía problemas. Estos resultados, publicados en la revista ‘Nature Communications’, demuestran que la desaparición de los dinosaurios estuvo probablemente ligada al enfriamiento global hacia el final del Cretácico, cuando la temperatura media mundial descendió 7 °C.

Según los investigadores, los herbívoros se vieron especialmente afectados por las primeras extinciones de este periodo, lo que podría haber alterado el equilibrio de los ecosistemas, desencadenando extinciones en cascada entre las demás familias de dinosaurios.

Condamine explica que examinaron las seis familias de dinosaurios más abundantes a lo largo de todo el Cretácico, desde hace 150 hasta 66 millones de años, y descubrieron que todas evolucionaban y se expandían y tenían un claro éxito.

“Luego, hace 76 millones de años, muestran un repentino declive -destaca en un comunicado-. Sus tasas de extinción aumentaron y, en algunos casos, la tasa de origen de nuevas especies disminuyó”.

El equipo utilizó técnicas de modelización bayesiana para tener en cuenta varios tipos de incertidumbres, como los registros fósiles incompletos, las incertidumbres sobre la datación de los fósiles y las incertidumbres sobre los modelos evolutivos. Los modelos se ejecutaron millones de veces para tener en cuenta todas estas posibles fuentes de error y averiguar si los análisis convergían en un resultado acordado como el más probable.

No solo el meteorito extinguió a los dinosaurios
No solo el meteorito extinguió a los dinosaurios

Guillaume Guinot, también del Instituto de Ciencias de la Evolución de Montpellier, que ayudó a realizar los cálculos, añade que “en todos los casos se encontraron pruebas del declive antes del impacto del bólido”.

“También observamos cómo funcionaban estos ecosistemas de dinosaurios -añade-, y quedó claro que las especies que se alimentaban de plantas tendían a desaparecer primero, y esto hacía que los últimos ecosistemas de dinosaurios fueran inestables y estuvieran expuestos a colapsar si las condiciones ambientales se volvían perjudiciales”.

Por su parte, Phil Currie, coautor del estudio, de la Universidad de Edmonton (Canadá), explica que han utilizado más de 1.600 registros de dinosaurios cuidadosamente comprobados a lo largo del Cretácico. “Llevo tiempo recogiendo dinosaurios en América del Norte, Mongolia, China y otras zonas, y he observado enormes mejoras en nuestro conocimiento de las edades de las formaciones rocosas que albergan dinosaurios”, explica.

“Esto significa que los datos son cada vez mejores -resalta-. El declive de los dinosaurios en sus últimos diez millones de años tiene sentido, y de hecho esta es la parte mejor muestreada de su registro fósil, como muestra nuestro estudio”.

El profesor Mike Benton, de la Escuela de Ciencias de la Tierra de la Universidad de Bristol, otro de los coautores, añade que “en los análisis, se exploraron diferentes tipos de posibles causas del declive de los dinosaurios. Quedó claro que había dos factores principales: en primer lugar, que los climas generales se estaban enfriando, lo que dificultaba la vida de los dinosaurios, que probablemente dependían de las temperaturas cálidas”.

Los dinosaurios dominaron la Tierra por 160 millones de años. (Foto: Mark Witton, University of Portsmouth)
Los dinosaurios dominaron la Tierra por 160 millones de años. (Foto: Mark Witton, University of Portsmouth)

“Luego, la pérdida de herbívoros hizo que los ecosistemas fueran inestables y propensos a la extinción en cascada -continúa-. También descubrimos que las especies de dinosaurios más longevas eran más propensas a la extinción, lo que quizá refleje que no podían adaptarse a las nuevas condiciones de la Tierra”.

Fabien Condamine apostilla que “este fue un momento clave en la evolución de la vida. El mundo había estado dominado por los dinosaurios durante más de 160 millones de años, y a medida que éstos declinaban, otros grupos comenzaron su ascenso hacia el dominio, incluidos los mamíferos”.

“Los dinosaurios eran en su mayoría tan enormes que probablemente apenas sabían que los pequeños mamíferos peludos estaban allí en la maleza -apunta-. Pero los mamíferos empezaron a aumentar en número de especies antes de que los dinosaurios se fueran, y después del impacto tuvieron su oportunidad de construir nuevos tipos de ecosistemas que vemos hoy en día”.

Es en este contexto que un meteorito de 12 km de diámetro impactó contra la Tierra. Ya debilitado, el reino de estos gigantes no se recuperó del cataclismo, a diferencia de otros pequeños mamíferos.

Agencias

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