Ilustración de un planeta con dos estrellas en su cielo. (Imagen: NASA/JPL-Caltech)
Ilustración de un planeta con dos estrellas en su cielo. (Imagen: NASA/JPL-Caltech)
Yerson Collave García

Periodista de ciencia y salud

yersoncollave@gmail.com

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Un equipo internacional de astrónomos, liderado por un científico peruano, ha detectado indicios de que un planeta rocoso fue absorbido por una estrella del sistema binario HIP 71726-37, según un estudio aceptado para su publicación en la revista Astronomical Journal de EE.UU. Es como si el Sol hubiera absorbido a la Tierra.

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Los sistemas binarios están conformados por dos estrellas que se orbitan entre sí. En este caso, los astros que forman el sistema HIP 71726-37, HIP 71726 y HIP 71737, se encuentran separados. Estos nacieron de la misma nube de moléculas y al mismo tiempo, por lo que los científicos consideran que deberían tener la misma composición química. Se ubican a una distancia de 11 millones de unidades astronómicas (distancia entre la Tierra y el Sol) de nosotros.

“La diferencia de la composición química entre las componentes de la binaria debería ser cero. Pero esto no se observa en HIP 71726-37, ya que la diferencia es de 0.1 dex. Esto quiere decir que una de ellas es 25% más rica en elementos químicos como el hierro, nos explica el astrónomo peruano y autor principal Jhon Yana Galarza, del Departamento de Astronomía de la Universidad de Sao Paulo (USP), en Brasil.

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En un sistema binario las diferencias de la composición química no necesariamente indican que hubo un evento como la absorción de un planeta, pero la diferencia de concentración del litio (Li) sí es una evidencia fuerte que hace pensar a los autores del estudio que en algún momento la estrella HIP 71726 “engulló” un cuerpo rocoso.

“Si una de las estrellas tiene mucho más litio que la otra, quiere decir que puede haber tragado su planeta. Esto se muestra en HIP 71726. Esta estrella es más rica que su compañera HIP 71737, no solo en hierro sino también en litio, más o menos 1.3 dex. Esto significa que HIP 71726 es 10 veces más rica en litio”, detalla Yana Galarza, egresado de la Universidad de San Marcos.

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Si bien son necesarios más estudios para confirmar que este evento astronómico sucedió, el científico considera que “[este trabajo] es un indicio importante de que la formación de planetas en sistemas binarios puede ser caótico y que en algunos casos pueden ser tragados por sus estrellas”.

Para asumir que un planeta fue tragado por la estrella de un sistema binario es necesario tomar en cuenta dos elementos: el sistema binario debe ser químicamente inhomogéneo (diferente en su composición) y, de otro lado, la estrella con más metales también debe ser la más rica en litio. A partir de ello, se realizan simulaciones del evento astronómico.

Este campo aún es poco estudiado, pero algunos estudios previos han mostrado que estos fenómenos no son poco frecuentes. En un reciente trabajo , un equipo de investigadores, entre ellos el astrónomo peruano Jorge Meléndez, analizó 107 estrellas y determinó que el 25% podría haber “tragado” su planeta.

El presente , que está alojado en el repositorio de prepublicación Arxiv, también participan los astrónomos Ricardo López (México), de la Universidad de Texas; Jorge Meléndez (Perú), docente de la USP; y Diego Lorenzo (Brasil), quien realiza un posdoctorado en la USP.

Yana y Meléndez, además, son autores de la investigación que dio cuenta del de un grupo de 129 estrellas similares al Sol, que fue nombrado honor a Inti (Sol, en quechua), una de las principales deidades incas.

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