El humo del cigarro contiene al menos 250 compuestos químicos nocivos y como mínimo 69 están asociados a la presencia de cáncer, según la Organización Mundial de la Salud. (Foto: REUTERS/Fabrizio Bensch)
El humo del cigarro contiene al menos 250 compuestos químicos nocivos y como mínimo 69 están asociados a la presencia de cáncer, según la Organización Mundial de la Salud. (Foto: REUTERS/Fabrizio Bensch)
Diego Suárez Bosleman

Periodista de Ciencia y Tecnología

diego.suarez@comercio.com.pe

Un estudio a más de 44.000 pacientes con el , en China, ha revelado algo inquietante: los hombres tienen mayor probabilidad de morir que las mujeres a causa de la enfermedad vinculada con esta infección. Otros trabajos que evalúan casos en el país asiático, publicados en revistas científicas como “The Lancet” y “JAMA”, sugieren lo mismo. Aunque es muy pronto para saber a ciencia cierta los factores detrás de este fenómeno, una hipótesis apunta a un conocido y peligroso hábito: fumar.

—Predisposición—

La clave para entender esta diferencia entre ambos sexos podría estar en un artículo publicado este mes en la revista científica “The Lancet”. Este detalla que el fumar está relacionado con una mayor expresión del ACE2, una proteína usada por el nuevo para entrar en las células humanas. Es decir, sería un facilitador para el ingreso del agente infeccioso al organismo y de esa manera empezar a multiplicarse sin control.

Otra investigación que está a la espera de una próxima publicación encontró que el ACE2 es más predominante en los hombres asiáticos. Esto podría estar asociado a que la tasa de tabaquismo en China –según datos del 2018– es mayor en hombres que en mujeres (288 millones frente a 12,6 millones, respectivamente).

Siguiendo esta línea, Stanton Glantz, profesor de la Universidad de California, en San Francisco, señaló en el portal universitario que “entre los pacientes chinos diagnosticados con neumonía asociada al COVID-19, el desarrollo de la enfermedad (incluyendo la muerte) fue 14 veces más rápido en aquellos con antecedentes de tabaquismo”.

No obstante, la literatura científica actual no respalda todavía el tabaquismo como un factor que predispone a la persona a padecer COVID-19. Es necesario el análisis de más casos y de diferentes orígenes étnicos.

—Organismo debilitado—

Pese a la necesidad de contar con mayor investigación para la acumulación de más evidencia, los especialistas concuerdan que el fumar cigarros o usar cigarrillos electrónicos o vapeadores puede agravar los síntomas de una infección por el coronavirus.

“La infección por gripe causa inflamación en las vías aéreas, y a veces en los pulmones también. Si a esto le sumamos la inflamación que causa el vapear, las consecuencias respiratorias son mucho mayores. Lo mismo pasa con el COVID-19”, le dijo a El Comercio Sebastián Fernández-Bussy, jefe del Servicio de Neumología Intervencionista de la Clínica Mayo en Jacksonville, Florida.

De acuerdo con el especialista, el cigarrillo electrónico contiene un líquido que al calentarse y convertirse en aerosol lleva consigo cinc, plomo, manganeso, sustancias volátiles y partículas ultrafinas, entre otros. Todos estos elementos pueden desencadenar inflamación aguda o crónica, lo que alteraría el mecanismo de defensa del cuerpo.

Con respecto al fumar tabaco de forma convencional, este hábito –explica Fernández-Bussy– ocasiona daño pulmonar crónico, y eventualmente una disminución de la capacidad respiratoria. En consecuencia, estos pacientes, por ejemplo, los que tienen enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC), al adquirir cualquier infección pulmonar como el COVID-19 tendrán menor reserva respiratoria para enfrentar la infección.

El experto recalca que es posible –aunque no es muy común– que el nuevo coronavirus llegue al pulmón. Una vez ahí, este puede desencadenar una neumonitis o neumonía (inflamación pulmonar). Sin embargo, “todo va a depender de la respuesta del sistema inmunológico de cada persona y del grado de inflamación que cause el virus”.

Para Glantz, las diversas instituciones de salud deberían incluir en sus listas de medidas de prevención del COVID-19 el no fumar, vapear ni estar expuesto al humo de segunda mano. Asimismo, sostiene que sería un momento idóneo para fortalecer las leyes antitabaco.

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