Representación digital de los restos del niño Mtoto, enterrado hace 78.000 años en Kenia. (CENIEH). (Foto: Jorge Gonz�lez/Elena Santos / various sources / AFP)
Representación digital de los restos del niño Mtoto, enterrado hace 78.000 años en Kenia. (CENIEH). (Foto: Jorge Gonz�lez/Elena Santos / various sources / AFP)
Agencia Europa Press

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Restos de un niño de unos 3 años, excavados a la entrada de la cueva de Panga ya Saidi (Kenia), han sido datados en 78.000 años, el enterramiento humano intencional más antiguo de África.

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La investigación, -coliderada por el Centro Nacional de Investigación sobre la Evolución Humana (CENIEH), el Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana (MPI-SHH) y los Museos Nacionales de Kenia (NMK)- se publica en portada de la revista Nature y se suma a la evidencia creciente sobre los primeros comportamientos sociales complejos de Homo sapiens.

Desde que comenzaron las excavaciones en 2010, Panga ya Saidi ha sido un enclave fundamental para investigar el origen de nuestra especie. Las excavaciones son fruto de la colaboración entre los arqueólogos del MPI-SHH y de los NMK. “En cuanto visitamos Panga ya Saidi por primera vez, supimos que era especial”, afirma en un comunicado Nicole Boivin, investigadora principal del proyecto de investigación original y directora del Departamento de Arqueología del MPI-SHH.

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“El yacimiento es verdaderamente único. Las sucesivas temporadas de excavación en Panga ya Saidi lo sitúan como un yacimiento clave en la costa del este de África, con un registro extraordinario de 78.000 años de actividades culturales, tecnológicas y simbólicas”.

En 2013 se encontraron los primeros fragmentos de hueso, pero no sería hasta la excavación de 2017 cuando la cavidad en la que se hallaba el cuerpo quedó completamente expuesta. Se trataba de una cavidad circular situada a unos tres metros por debajo del suelo actual de la cueva, rellena de sedimento y una acumulación de huesos frágiles y muy degradados. Dada su delicadeza, el bloque fue estabilizado y escayolado en campo.

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Esta imagen muestra arqueólogos en el sitio de Panga Ya Saidi, al norte de Mombasa, Kenia, donde los restos de un niño de 3 años llamado por los científicos "Mtoto".
 (Foto: Francesco d�ERRICO and Alain QUEFFELEC / various sources / AFP)
Esta imagen muestra arqueólogos en el sitio de Panga Ya Saidi, al norte de Mombasa, Kenia, donde los restos de un niño de 3 años llamado por los científicos "Mtoto". (Foto: Francesco d�ERRICO and Alain QUEFFELEC / various sources / AFP)

“En ese momento, no estábamos seguros de qué habíamos encontrado. Los huesos eran demasiado delicados para estudiarlos in situ”, señala Emmanuel Ndiema, de los Museos Nacionales de Kenia. “Estábamos entusiasmados con el hallazgo, pero pasaría un tiempo antes de que comprendiéramos su importancia”.

Una vez escayolado, el bloque fue transportado primero a Nairobi y luego a Burgos, para su excavación y análisis especializado en los laboratorios de Conservación y Restauración, Arqueometría, Cartografía Digital y Análisis 3D, y Microscopía y Microtomografía Computarizada del CENIEH.

MTOTO

Dos dientes, visibles en la superficie durante la excavación inicial de laboratorio del bloque de sedimento en el NMK, llevaron a los investigadores a sospechar que los restos podrían ser humanos. El trabajo llevado a cabo por el Grupo de Antropología Dental del CENIEH, confirmó que los dientes pertenecían a un niño humano de 2,5 a 3 años, que más tarde fue apodado “Mtoto”, que significa “niño” en suajili.

Durante más de un año, la responsable del Laboratorio de Conservación y Restauración del CENIEH, Pilar Fernández-Colón, trabajó en la minuciosa excavación del bloque de sedimento, con la dificultad añadida de la extrema fragilidad y consistencia pulverulenta de los huesos.

“Comenzaron a perfilarse partes del cráneo y la cara, con la articulación intacta de la mandíbula y algunos dientes cuya raíz aún no se había formado”, explica la paleoantropóloga María Martinón-Torres, directora del CENIEH. “La articulación de la columna vertebral y las costillas también se conservaba, e incluso se mantenía la curvatura de la caja torácica. Todo esto apuntaba a que se trataba de un enterramiento deliberado y que la descomposición del cuerpo había ocurrido en la misma cavidad en la que se habían hallado los huesos”.

Esta imagen generada por computadora por la CNRS-Universidad de Burdeos muestra los restos de un niño de 3 años llamado por los científicos "Mtoto". (Foto: Jorge Gonz�lez/Elena Santos / various sources / AFP)
Esta imagen generada por computadora por la CNRS-Universidad de Burdeos muestra los restos de un niño de 3 años llamado por los científicos "Mtoto". (Foto: Jorge Gonz�lez/Elena Santos / various sources / AFP)

El análisis microscópico de los huesos y del suelo circundante confirmó que, tras ser depositado en la cavidad, el cuerpo había sido cubierto con tierra rápidamente, protegiéndolo así del deterioro y la desarticulación. Mtoto se hallaba en posición flexionada, con las rodillas hacia el pecho, recostado sobre su lado derecho. La evidencia tafonómica apunta al uso de un sudario o mortaja o a un enterramiento en tierra densamente apretada.

Aún más importante, como señala Martinón-Torres, es que “la posición y rotación de la cabeza sugiere la utilización de un soporte perecedero, a modo de almohada, lo que indica que la comunidad pudo involucrarse en algún tipo de rito funerario”.

La datación por luminiscencia sitúa a Mtoto hace 78.000 años de antigüedad, por lo que representa el enterramiento humano más antiguo conocido en África hasta la fecha. Los enterramientos posteriores de la Edad de Piedra en África también incluyen a personas jóvenes, lo que sugiere un tratamiento especial de los cuerpos de los niños en este período de la prehistoria.

Esta imagen generada por computadora muestra los restos de un niño de 3 años llamado por los científicos "Mtoto" (que significa "niño" en suajili) y enterrado dentro de un pozo excavado deliberadamente. (Foto: Jorge Gonz�lez/Elena Santos /
Esta imagen generada por computadora muestra los restos de un niño de 3 años llamado por los científicos "Mtoto" (que significa "niño" en suajili) y enterrado dentro de un pozo excavado deliberadamente. (Foto: Jorge Gonz�lez/Elena Santos /

Los restos humanos fueron encontrados en niveles arqueológicos con herramientas líticas pertenecientes a la Edad de Piedra Media africana, un tipo de tecnología conocida como MSA y que se había potencialmente relacionado con varias especies de homininos. “La asociación entre el enterramiento de este niño y las herramientas de la Edad de Piedra Media ha jugado un papel crucial a la hora de demostrar que Homo sapiens fue, sin duda, el fabricante de esta industria”, señala Ndiema.

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